A nivel mundial, las personas de casi todos los sectores de la sociedad están utilizando Internet para una variedad de propósitos, desde la vida cotidiana hasta cuestiones estratégicas y globales. Los diversos conjuntos de prácticas, creencias y actitudes que evolucionan en torno a estos usos han dado importancia a creciente número de temas clave relacionados, como el futuro de la privacidad, la libertad de expresión, la calidad de las noticias y el entretenimiento, y naturaleza y distribución del empleo. Esto ha impulsado el crecimiento de los Estudios de Internet como un nuevo campo importante de investigación y enseñanza.

¿Qué son los Estudios de Internet?

Los estudios de Internet son un campo interdisciplinario cuyo objeto de estudio son las dimensiones sociales, psicológicas, pedagógicas, políticas, técnicas, culturales y artísticas de Internet. De la misma manera, estudia las tecnologías de información y comunicación asociadas. Actualmente los estudios de Internet están muy extendidos en todas las disciplinas académicas, y existe una progresiva colaboración entre estas investigaciones.

Los estudios de Internet se basan en múltiples disciplinas que abarcan factores políticos, económicos, culturales, psicológicos y otros factores sociales, así como la informática y la ingeniería. La aparición de este campo ha centrado la atención en la teoría y la investigación sobre cuestiones sociales. De la misma manera, toma en cuenta las implicaciones culturales de la difusión generalizada y los diversos usos de Internet, la Web, la información y la comunicación.

El campo ha crecido a medida que aumenta la importancia de la tecnología para su creciente comunidad global de usuarios. Ofrece un marco dentro del cual académicos de las muchas disciplinas relacionadas se han unido con académicos interdisciplinarios para formar comunidades crecientes de investigadores Estos están construyendo nuevos cimientos y remodelando algunas disciplinas tradicionales para abordar la dinámica cambiante de las redes y de las instituciones e individuos dentro de ellas.

Evolución de los Estudios de Internet

Como campo interdisciplinario, los Estudios de Internet no tienen un enfoque ortodoxo. Además, la cultura de este campo es altamente individualista, como se refleja en su evolución como una red horizontal de individuos que trabajan a través de límites geográficos e institucionales. Esto incluye la definición misma de "Internet", así como debates bastante triviales, como tener o no una letra mayúscula inicial para "Internet" y "Web".

En los últimos años, los estudios de Internet se han multiplicado en varias instituciones de educación superior de todo el mundo. Los departamentos de estas entidades dictan cursos bajo nombres como "Internet y sociedad", "sociedad virtual", "cultura digital", "nuevos medios" o "medios convergentes", asi como varios "iSchools" o programas como " Media in Transition". Esto ha sido particularmente notorio en el Massachussets Institute of Technology (MIT), Universidad pionera en este tipo de estudios, de la mano de Nicholas Negroponte. Por el lado de la investigación, los estudios de Internet se cruzan con estudios de cibercultura, interacción humano-computadora y estudios de ciencia y tecnología. Otro campo de investigación es el de “Internet y la sociedad”. Esta última aborda el estudio de cómo la sociedad ha cambiado Internet y cómo Internet ha cambiado a la sociedad.

Temas de estudio

Las disciplinas que contribuyen a los estudios de Internet incluyen:

Comunicación mediada por computadora: El papel del correo electrónico, las redes sociales, el chat en línea, los blogs y los mensajes de texto en los procesos de comunicación.

Derechos digitales: Derechos de los usuarios como privacidad, libertad de expresión, propiedad intelectual y gestión de derechos digitales.}

El Trabajo Digital y la "Gig Economy": Trabajos esporádicos de duración corta en los que el contratado desarrolla una tarea específica dentro de un proyecto durante un periodo de tiempo determinado.

Arquitectura de Internet: incluida la programación y arquitectura fundamentales de Internet, como TCP / IP, HTML, CSS, CGI, CFML, DOM, JS, PHP, XML.

Cultura de Internet: incluida la aparición de jerga de Internet, cibercultura y música digital.

Seguridad de Internet: como la estructura y propagación de virus, malware y exploits de software, así como métodos de protección, incluidos programas antivirus y firewalls.

Comunidades en línea: incluidos foros de Internet, blogs y MMORPG ('videojuego de rol multijugador masivos en línea' ('Massively multiplayer online role-playing game')

Software de código abierto: se centra en la capacidad de los usuarios de Internet de colaborar para modificar, desarrollar y mejorar piezas de software que están disponibles gratuitamente al público sin cargo alguno.

Sociología de Internet: incluidas las implicaciones sociales de Internet, nuevas redes sociales, sociedades en línea (comunidades virtuales), prácticas de identidad e interacción social en Internet.

Estudios de ciencia y tecnología: cómo y por qué tenemos las tecnologías digitales que tenemos, y cómo las redes sociales configuran su desarrollo.

El Uso como Objeto de Estudio

Otro objeto de estudio común es el uso, centrándose en los patrones de uso, valga la redundancia, en diferentes contextos sociales e institucionales, como hogares, escuelas, negocios y cibercafés. Gran parte del trabajo empírico en Internet no supone que las características de la tecnología proporcionarán una base adecuada para comprender cómo se utilizará y con qué efecto. Por el contrario, los estudios sobre el uso de Internet a menudo suponen que los usuarios emplearán, y tenderán a "domesticar" tecnologías de algunas maneras imprevistas e involuntarias. Esto podría tener consecuencias sociales importantes. Sin embargo, estos patrones de uso podrían variar en diferentes contextos institucionales y en diferentes contextos legales y culturales locales y nacionales.

Uso en la vida cotidiana: vivir en una sociedad en red

Dado que el hogar ha sido uno de los principales contextos sociales de uso, una gran cantidad de investigación empírica se centra en cómo las personas y los hogares usan Internet. Esto, de acuerdo con la tradición de la investigación de los medios de comunicación en los periódicos, la radio y la televisión. Y los estudios de uso pueden centrarse en muchas tecnologías diferentes, desde el correo electrónico hasta los blogs y los sitios de redes sociales.

A diferencia del estudio de los medios de comunicación, el estudio de los usuarios de Internet también los considera no solo como consumidores, sino también como productores de contenido. El potencial para que los usuarios reconfiguren estratégicamente el acceso a la información, las personas, los servicios y las tecnologías. De esta manera producir y consumir contenido son los aspectos definitorios de Internet.

Uso en el trabajo y las organizaciones: creación y trabajo en una economía de red.

Otro rango variado de contextos sociales incluye las muchas actividades e instituciones involucradas con la creación y el trabajo en una economía de red. Esto incluiría estudios de Internet en el lugar de trabajo y en los negocios y el comercio, incluidas las implicaciones para el empleo, el comercio en línea y los nuevos modelos comerciales. Pero también el gobierno, incluidos los servicios públicos, la productividad, la capacidad de respuesta, la regulación electrónica y el cambio estructural vinculado a los gobiernos en la web.

Otros contextos institucionales más específicos incluyen estudios de Internet en ciencia e investigación, y en educación y aprendizaje en general, como los relacionados con patrones de aprendizaje informales y formales.

Uso de los medios: potenciar la comunicación y la influencia

En todos los hogares y otros entornos institucionales, como en la política y la sociedad en general, Internet plantea problemas sobre la comunicación, el poder y la influencia en un mundo de medios convergentes. Esto implica medios de comunicación, incluida la prensa, las noticias en línea y los nuevos medios. Pero también incluye la comunicación en otros ámbitos, como las campañas y las elecciones, incluida la votación remota por Internet, el uso por partidos y candidatos. Esto tiene implicaciones para temas como la participación en las elecciones y la efectividad de los mensajes de campaña.

El futuro de los estudios de internet

El futuro de este campo está abierto, pero hay tres escenarios generales que son útiles para desarrollar. Estos son los pronósticos normativos alternativos sobre cómo los académicos dentro de este campo  podrían alinearse.

La creación de redes interdisciplinarias

El escenario más probable es que los investigadores de Internet continúen colaborando dentro y a través de las disciplinas académicas y estructuras existentes de las universidades. El panorama disciplinario de la mayoría de las universidades está poblado con múltiples disciplinas, cada una de las cuales tiene un reclamo sobre aspectos particulares de los estudios de Internet. Se incluyen los medios, la comunicación, los estudios de información y la sociología entre otras.

Especialización

La especialización se puede definir en torno a las implicaciones de Internet, como la creación de comunidades de académicos centrados en la geografía o la política y en comunidades específicas de investigadores basadas en problemas, como la privacidad o la libertad de expresión. Este impulso es fácilmente respaldado por nuevas revistas y asociaciones y es una forma de innovar en nuevos campos que se vuelven más significativos con el tiempo.

Integrativo: creando una disciplina derivada

Una tercera perspectiva es que los estudios de Internet se convierten en una disciplina derivada. Un campo multidisciplinario cada vez más integrado con una gama cada vez más variada de temas especializados. Ciertos campos de investigación se derivaron de la combinación de múltiples disciplinas. Por ejemplo, la ciencia política se centró en el poder y el gobierno como objetos de estudio, con el trabajo en filosofía política, psicología, sociología y economía, entre otras disciplinas. Esta se unieron para formar un campo que a lo largo de las décadas se ha convertido en una disciplina ampliamente reconocida. Del mismo modo, la comunicación se ha derivado de los académicos de la sociología, la psicología social, las ciencias políticas y otras disciplinas para centrarse en los medios y los problemas que plantean, como la influencia de la comunicación de masas.

Conclusiones

Los Estudios de Internet han sido uno de los campos interdisciplinarios más dinámicos y de rápida expansión en la última década.  Los temas cubiertos incluyen perspectivas sociales sobre la tecnología de Internet, el papel de Internet en la vida cotidiana y el trabajo, implicaciones para la comunicación, el poder y la influencia; y la gobernanza y regulación de Internet.

Los estudios de internet son asimismo un reflejo de del interés del público en general, cosa que es notable por el hecho de que la gran prensa suele publicar temas que son objeto de estudio de esta disciplina. El ciber acoso, el ciber amor, el ciber odio, el cibercrimen, la ciberpolitica, la web 2.0, etc. son ejemplos resaltantes. Esto demuestra que el enfoque teórico de los estudios de internet atañe principalmente a lo social.

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Referencias Bibliográficas

Bakardjieva, M. (2011). “The Internet in Everyday Life: Exploring the Tenets and Contributions of Diverse Approaches,” in Consalvo and Ess (2011), pp. 59–82.

Dutta, S., Dutton, W. H., and Law, G. (2011). “The New Internet World: A Global Perspective on Freedom of Expression, Privacy, Trust and Security Online,” New York: World Economic Forum.

Peng, T. Q., Zhu, J. J. H., Zhang, L., and Zhong, Z. J. (2011). “Mapping the Landscape of Internet Research: Text Mining of Social Science Journal Articles 2000–2009.” Joint Working Paper of the Faculty of Humanities and Arts, Macau University of Science and Technology, and the Web Mining Lab, Department of Media & Communication, City University of Hong Kong.

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