Muchos estudiantes universitarios que se gradúan, e incluso los de posgrado, tienen dificultades para dar con el marco conceptual y el marco teórico de su tesis, una sección obligatoria en la redacción de tesis que sirve de mapa a los estudiantes en su primera aventura en la investigación. El marco conceptual se confunde casi siempre con el marco teórico del estudio.

Marco Teórico

Un marco teórico es un conjunto de conceptos y premisas lógicamente desarrollados y conectados entre sí -desarrollados a partir de una o más teorías- que un investigador crea para articular un estudio. Para crear un marco teórico, el investigador debe definir los conceptos y las teorías que proporcionarán la base de la investigación, unirlos mediante conexiones lógicas y relacionar estos conceptos con el estudio que se está llevando a cabo. En resumen, un marco teórico es un reflejo del trabajo que el investigador realiza para utilizar una teoría en un estudio determinado.

Marco Conceptual

Un marco conceptual es la justificación de por qué debe realizarse un estudio determinado. El marco conceptual (1) describe el estado de los conocimientos conocidos, normalmente a través de una revisión bibliográfica; (2) identifica las lagunas en nuestra comprensión de un fenómeno o problema; y (3) esboza los fundamentos metodológicos del proyecto de investigación. Se construye para responder a dos preguntas: "¿Por qué es importante esta investigación?" y "¿Qué aportaciones podrían hacer estos resultados a lo que ya se sabe?"

Importancia del Marco Teórico y Conceptual en la investigación

Un marco teórico o conceptual proporciona una sólida evidencia de las normas académicas y las funciones escolares. Ofrece una explicación de por qué el estudio es significativo, pertinente y válido, y de cómo el académico pretende llenar las lagunas existentes en el cuerpo de la literatura.

Proporciona un enfoque teórico del pensamiento actual cuando el estudio de investigación se enmarca en consideraciones teóricas a partir de un marco teórico bien definido. Permite deliberar sobre las contribuciones teóricas a la erudición actual dentro de la disciplina en cuestión. Una teoría formal proporciona un marco de fondo para la recogida de datos, el análisis y el resultado de los acontecimientos emprendidos en el estudio de investigación.

De hecho, un estudio de investigación que se impregna de un marco teórico hace que la tesis sea sólida y esté bien estructurada, con un flujo fluido y constante. En ausencia de un marco teórico bien pensado, la estructura y la dirección de la actividad de investigación se vuelven inciertas, esquivas y vagas.

Similitudes entre el Marco Teórico y Conceptual

El marco teórico ayuda a explicar el porqué del problema de investigación actual, utilizando la lente de una teoría relevante de la literatura existente. Sin embargo, se cree que el paradigma de investigación determina el papel de una teoría en la empresa de investigación. De ahí que uno deba tener en cuenta su visión del mundo en la investigación.  De hecho, ambos explican el curso futuro del estudio de investigación justificando la empresa de investigación con el objetivo de asegurarse de que los hallazgos sean más significativos, aceptables y generalizables.

¿Cuál es la diferencia entre el Marco Conceptual y el Marco Teórico?

Según Ravitch y Riggan (2012), el marco conceptual es la idea del investigador sobre cómo habrá que explorar el problema de investigación. Se basa en el marco teórico, que se sitúa en una escala de resolución mucho más amplia. El marco teórico se basa en teorías probadas a lo largo del tiempo que encarnan las conclusiones de numerosas investigaciones sobre cómo se producen los fenómenos. De esta manera, proporciona una representación general de las relaciones entre las cosas en un fenómeno determinado.

El marco conceptual, por su parte, encarna la dirección específica por la que deberá discurrir la investigación. Desde el punto de vista estadístico, el marco conceptual describe la relación entre las variables específicas identificadas en el estudio. También describe la entrada, el proceso y la salida de toda la investigación. El marco conceptual también se denomina paradigma de investigación.

Ejemplo de Marco Teórico y Conceptual

Según Miles y Huberman (1994), la diferencia entre el marco teórico y el marco conceptual puede aclararse con el siguiente ejemplo sobre ambos conceptos:

Marco Teórico: El estímulo provoca la respuesta.

Marco Conceptual: El nuevo método de enseñanza mejora el rendimiento académico de los alumnos.

El marco teórico describe una relación más amplia entre las cosas. Cuando se aplica un estímulo, se espera una respuesta. El marco conceptual es mucho más específico al definir esta relación. El marco conceptual especifica las variables que habrá que explorar en la investigación.

¿Cómo pueden los estudiantes elaborar su Marco Teórico y Conceptual?

Para elaborar su propio marco teórico y conceptual que guiará la realización de la investigación, los estudiantes tienen que revisar la literatura relacionada con el tema de investigación que han elegido. Los estudiantes tienen que leer mucho y averiguar lo que se ha estudiado hasta ahora en sus respectivos campos y elaborar su propia síntesis de la literatura. Deben buscar las lagunas de conocimiento e identificar las preguntas que necesitan respuesta o los problemas a los que hay que dar solución. De este modo, podrán formular su propio marco conceptual para que les sirva de guía en su empresa de investigación.

Problemas a los que se enfrentan los investigadores noveles al conceptualizar los marcos teóricos o conceptuales

Los becarios de doctorado y los investigadores noveles siempre se enfrentan a problemas por su concepción errónea de lo que constituye un marco teórico. Algunos de ellos creen que el marco teórico se utiliza para la investigación cualitativa, ya que este paradigma produce información detallada y exhaustiva sobre un área a partir de la cual se pueden discernir una serie de temas y patrones. Mientras que el marco conceptual se utiliza sólo para los estudios de investigación cuantitativa desarrollados posteriormente, esbozando la imagen mental de los temas y patrones que surgen de los datos.

¿Qué marco debe utilizar un investigador?

Siguiendo el punto crítico de Joseph Maxwell (Maxwell, 2013) de que los marcos teóricos y conceptuales son construidos por los investigadores y necesitan un paradigma filosófico y un paradigma metodológico para informar el trabajo de un investigador, y una teoría formal se utiliza para dar sentido a los eventos o sucesos que un investigador ve o quiere iluminar en el estudio, un investigador que construye un estudio sólido incluiría tanto un marco teórico como un marco conceptual que pondría a prueba e informaría cada aspecto de la recolección de datos y el análisis/interpretación.

El investigador utiliza los marcos teóricos y conceptuales de forma crítica para situar el trabajo con el fin de obtener conocimientos, discrepancias y alternativas dando forma a la metodología y el diseño del estudio en asociación con la pregunta de investigación y las disposiciones filosóficas y paradigmáticas del investigador. Cuando se utilizan bien juntos, un marco teórico y un marco conceptual proporcionan al investigador el apoyo suficiente para explicar la necesidad y la relevancia del estudio en el campo. Además, el investigador que opta por tener un marco teórico y un marco conceptual en el estudio de investigación demuestra un rigor académico adecuado al preparar un estudio sólido.

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Referencias Bibliográficas

Maxwell, J.A. (2013) Qualitative research design: An interactive approach. 3rd ed. Thousand Oaks, CA: SAGE.

Miles, M. B. & Huberman, M.A. (1994) Qualitative data analysis: An expanded sourcebook. 2nd ed. Thousand Oaks, CA: SAGE.

Ravitch, S.M. & Riggan, M. (2012) Reason & rigor: How conceptual frameworks guide research.  Thousand Oaks, CA: SAGE..

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Marco Teórico y Marco Conceptual

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