Los estudios transversales se definen como un tipo de investigación observacional que analiza los datos de las variables recogidas en un momento determinado en una muestra de población o en un subconjunto predefinido.

Este tipo de estudio también se conoce como análisis transversal, estudio transversal o estudio de prevalencia. Aunque la investigación transversal no implica la realización de experimentos, los investigadores la utilizan a menudo para comprender los resultados en las ciencias físicas y sociales y en muchos sectores empresariales.

En este artículo analizamos qué es y qué no es un estudio transversal. Revisaremos ejemplos de estudios transversales y explicaremos los tipos de investigación transversal que se pueden realizar. También analizaremos los beneficios que hacen que esta investigación sea útil para su trabajo.

Características de los Estudios Transversales

Algunas de las características fundamentales de un estudio transversal son:

Los investigadores pueden realizar un estudio transversal con el mismo conjunto de variables durante un período determinado.

Investigaciones similares pueden observar la misma variable de interés, pero cada estudio observa un nuevo conjunto de sujetos.

El análisis transversal evalúa temas durante una única instancia con un punto de inicio y de finalización definidos, a diferencia de los estudios longitudinales, en los que las variables pueden cambiar durante una investigación extensa.

Los estudios transversales permiten al investigador observar una variable independiente como foco del estudio transversal y una o más variables dependientes.

¿Quiere una metáfora adecuada para un estudio transversal? Piense en una instantánea de un grupo de personas en un evento, por ejemplo, una reunión familiar. Las personas de esa familia ampliada se utilizan para determinar lo que está ocurriendo en tiempo real, en el momento. Todas las personas tienen al menos una variable en común -ser parientes- y múltiples variables que no comparten. Desde ese punto de partida, se pueden hacer todo tipo de observaciones y análisis. Por tanto, este tipo de investigación "toma el pulso" a los datos de la población en un momento dado.

También se puede utilizar este tipo de investigación para mapear las variables predominantes que existen en un punto concreto; por ejemplo, datos transversales sobre los hábitos de consumo de alcohol en el pasado y un diagnóstico actual de insuficiencia hepática.

Cómo realizar un Estudio Transversal

Para realizar un estudio transversal, puede basarse en datos reunidos por otra fuente o recopilar los suyos propios. Los gobiernos suelen poner a disposición del público en línea conjuntos de datos transversales.

Entre los ejemplos más destacados se encuentran los censos de varios países, como Estados Unidos o Francia, que ofrecen una instantánea transversal de los residentes del país sobre medidas importantes. Organizaciones internacionales como la Organización Mundial de la Salud o el Banco Mundial también ofrecen acceso a conjuntos de datos transversales en sus sitios web.

Sin embargo, estos conjuntos de datos suelen estar agregados a nivel regional, lo que puede impedir la investigación de determinadas cuestiones de investigación. También estará limitado a las variables que los investigadores originales decidieron estudiar.

Si quiere elegir las variables de su estudio y analizar los datos a nivel individual, puede recoger sus propios datos utilizando métodos de investigación como las encuestas. Es importante diseñar cuidadosamente las preguntas y elegir la muestra.

Ejemplos de Estudios Transversales

Los datos recogidos en un estudio transversal se refieren a sujetos o participantes que son similares en todas las variables, excepto en la que se está examinando. Esta variable permanece constante a lo largo del estudio transversal. A diferencia de un estudio longitudinal, en el que las variables pueden cambiar a lo largo de la investigación. Considere estos ejemplos para mayor claridad:

El comercio minorista

En el comercio minorista, se puede realizar una investigación transversal sobre hombres y mujeres en un rango de edad específico para revelar las similitudes y diferencias en las tendencias de gasto relacionadas con el género.

Empresas

En los negocios, los investigadores pueden realizar un estudio transversal para comprender cómo responden las personas de diferente estatus socioeconómico de un segmento geográfico a un cambio en una oferta.

Sanidad

Los científicos del sector sanitario pueden utilizar la investigación transversal para comprender cómo los niños de 2 a 12 años de Estados Unidos son propensos a la falta de calcio.

Educación

Un estudio transversal en la escuela es particularmente útil para entender cómo los estudiantes que obtuvieron una puntuación dentro de un rango de grado particular en los mismos cursos preliminares se desempeñan con un nuevo plan de estudios.

Psicología

La definición de estudio transversal en psicología es la investigación que implica a diferentes grupos de personas que no comparten la misma variable de interés (como la variable en la que te estás centrando), pero que sí comparten otras variables relevantes. Éstas podrían incluir el rango de edad, la identidad de género, el estatus socioeconómico, etc.

La investigación transversal permite a los estudiosos y estrategas recopilar rápidamente datos procesables que ayudan a tomar decisiones y a ofrecer productos o servicios.

Tipos de Estudios Transversales

Cuando realice un estudio de investigación transversal, participará en uno o ambos tipos de investigación: descriptiva o analítica. Lea sus descripciones para ver cómo pueden aplicarse a su trabajo.

Investigación Descriptiva

Un estudio transversal puede ser totalmente descriptivo. Un estudio descriptivo transversal evalúa la frecuencia, amplitud o gravedad de la variable de interés en un grupo demográfico específico. Piense en el ejemplo del comercio minorista que mencionamos anteriormente. En ese ejemplo de estudio transversal, los investigadores realizan observaciones focalizadas para identificar las tendencias de gasto. Pueden utilizar esos resultados para desarrollar productos y servicios y comercializar las ofertas existentes. No necesariamente están analizando por qué se producen esas tendencias de género en primer lugar.

Investigación Analítica

La investigación analítica transversal investiga la asociación entre dos parámetros relacionados o no. Sin embargo, esta metodología no es del todo infalible, porque las variables externas y los resultados son simultáneos, y sus estudios también lo son. Por ejemplo, para validar si los mineros del carbón pueden desarrollar bronquitis sólo se tienen en cuenta las variables de una mina. Lo que no tiene en cuenta es que la predisposición a la bronquitis podría ser hereditaria, o que esta condición de salud podría estar presente en los trabajadores del carbón antes de su empleo en la mina. Otras investigaciones médicas han demostrado que la minería del carbón es perjudicial para los pulmones, pero no quiere que esas suposiciones sesguen su estudio actual.

En un estudio transversal de la vida real, los investigadores suelen utilizar métodos de investigación tanto descriptivos como analíticos.

Ventajas de un Estudio Transversal

¿Tiene curiosidad por saber si la investigación transversal es el enfoque adecuado para su próximo estudio? Las encuestas son una forma eficaz y reveladora de recopilar datos. Compruebe algunas de las ventajas fundamentales de realizar una investigación en línea mediante un estudio transversal y vea si se ajusta a sus necesidades.

Relativamente rápido de realizar.

Los investigadores pueden recoger todas las variables de una sola vez.

Se pueden investigar múltiples resultados a la vez.

Se puede medir la prevalencia de todos los factores.

Adecuado para el análisis descriptivo.

Los investigadores pueden utilizarlo como trampolín para otras investigaciones.

Si busca un enfoque que estudie los sujetos y las variables a lo largo del tiempo, podría preferir un estudio longitudinal. Además, podría seguir su investigación transversal con un estudio longitudinal.

Desventajas de un Estudio Transversal

Es difícil establecer relaciones de causa y efecto utilizando estudios transversales, ya que sólo representan una medición única de la supuesta causa y del efecto.

Dado que los estudios transversales sólo estudian un único momento en el tiempo, no pueden utilizarse para analizar el comportamiento a lo largo de un periodo de tiempo o establecer tendencias a largo plazo.

El momento de la instantánea transversal puede no ser representativo del comportamiento del grupo en su conjunto. Por ejemplo, imagine que está estudiando el impacto de la psicoterapia en una enfermedad como la depresión. Si los individuos deprimidos de su muestra empezaron la terapia poco antes de la recogida de datos, entonces podría parecer que la terapia causa depresión aunque sea eficaz a largo plazo.

Es fácil confundir los dos métodos de investigación, así que lo hemos desglosado aquí:

Estudios Transversales vs. Longitudinales

Aunque ambos son métodos de investigación cuantitativos, hay algunas diferencias cuando comparamos y contrastamos los estudios transversales con los longitudinales.

En los estudios transversales, los investigadores recogen las variables en un momento determinado. Los estudios longitudinales abarcan varias sesiones y las variables pueden cambiar.

Los investigadores prefieren los estudios transversales para encontrar puntos comunes entre las variables. Aun así, utilizan los estudios longitudinales debido a su naturaleza, para diseccionar más la investigación del estudio transversal.

Más ejemplos de Estudios Transversales

Ahora que comprende mejor qué es la investigación transversal y cómo realizar sus estudios, veamos dos ejemplos con más detalle:

Ejemplo de estudio transversal 1: Género y ventas telefónicas

Las empresas de telefonía se basan en características avanzadas e innovadoras para impulsar las ventas. La investigación realizada por un fabricante de teléfonos en todo el mercado demográfico objetivo valida la tasa de adopción esperada y las ventas potenciales de teléfonos. En un estudio transversal, los investigadores inscriben a hombres y mujeres de distintas regiones y rangos de edad para la investigación. Si los resultados muestran que las mujeres asiáticas no comprarían el teléfono porque es voluminoso, la empresa de telefonía móvil puede modificar el diseño para hacerlo menos voluminoso. También puede desarrollar y comercializar un teléfono más pequeño para atraer a un grupo de mujeres más amplio.

Ejemplo de estudio transversal 2: Los hombres y el cáncer

Otro ejemplo de estudio transversal sería un estudio médico que examinara la prevalencia del cáncer entre una población definida. El investigador puede evaluar a personas de diferentes edades, etnias, ubicaciones geográficas y entornos sociales. Si un número significativo de hombres de un determinado grupo de edad son más propensos a padecer la enfermedad, el investigador puede llevar a cabo más estudios para entender sus razones. En este caso, lo mejor es utilizar un estudio longitudinal para estudiar a los mismos participantes a lo largo del tiempo.

Estudios Descriptivos frente a Estudios Analíticos

Los estudios transversales pueden utilizarse tanto con fines analíticos como descriptivos:

Un estudio analítico trata de responder a cómo o por qué puede producirse un determinado resultado.

Un estudio descriptivo sólo resume dicho resultado utilizando estadísticas descriptivas.

Por ejemplo, usted está estudiando la obesidad infantil. Un estudio descriptivo podría analizar la prevalencia de la obesidad en los niños, mientras que un estudio analítico podría examinar los hábitos de ejercicio y de alimentación, además de los niveles de obesidad, para explicar por qué algunos niños tienen muchas más probabilidades de ser obesos que otros.

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Referencias Bibliográficas

Gough, David, Sandy Oliver, James Thomas, editors. Introduction to Systematic Reviews. 2nd edition. Los Angeles, CA: Sage Publications, 2017

Gopalakrishnan, S. and P. Ganeshkumar. “Systematic Reviews and Meta-analysis: Understanding the Best Evidence in Primary Healthcare.” Journal of Family Medicine and Primary Care 2 (2013): 9-14

Gough, David, James Thomas, and Sandy Oliver. "Clarifying Differences between Review Designs and Methods." Systematic Reviews 1 (2012): 1-9

Khan, Khalid S., Regina Kunz, Jos Kleijnen, and Gerd Antes. “Five Steps to Conducting a Systematic Review.” Journal of the Royal Society of Medicine 96 (2003): 118-121

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