Hay tres paradigmas de investigación filosófica comúnmente conocidos que se utilizan para guiar los métodos de investigación y el análisis. Estos son el positivismo, el interpretativismo y la teoría crítica. Ser capaz de justificar la decisión de adoptar o rechazar una filosofía debería formar parte de la base de la investigación. Por lo tanto, es importante entender estos paradigmas, sus orígenes y principios. Así se puede decidir cuál es el apropiado para un estudio e informar su diseño, metodología y análisis.

El positivismo es el resultado del fundacionalismo y el empirismo; los positivistas valoran la objetividad y la comprobación o refutación de las hipótesis. El interpretativismo se opone directamente al positivismo. Se originó a partir de los principios desarrollados por Kant y valora la subjetividad. La teoría crítica se originó en la Escuela de Frankfurt y considera la naturaleza opresiva más amplia de la política o las influencias sociales. A menudo incluye la investigación feminista.

¿Qué implica el Interpretativismo?

El interpretativismo, según Myers (2008), implica que los investigadores interpreten los elementos del estudio. Así, el interpretativismo integra el interés humano en un estudio a través de construcciones sociales. Estas pueden ser el lenguaje, la conciencia, los significados compartidos y los instrumentos. El desarrollo de la filosofía interpretativa se basa en la crítica al positivismo en las ciencias sociales. En consecuencia, esta filosofía enfatiza el análisis cualitativo sobre el cuantitativo.

Estos enfoques rechazan la visión objetivista de que el significado reside en el mundo independientemente de la conciencia.  Además, los estudios interpretativos suelen centrarse en el significado y pueden emplear múltiples métodos para reflejar diferentes aspectos del tema.

Aspectos importantes del interpretativismo

El enfoque interpretativo se basa en el enfoque naturalista de la recogida de datos, como las entrevistas y las observaciones. La investigación de datos secundarios también es popular con la filosofía del interpretativismo. En este tipo de estudios, los significados surgen normalmente hacia el final del proceso de investigación.

Variantes del Interpretativismo

Las variantes más destacadas del interpretativismo son las siguientes:

La hermenéutica se refiere a la filosofía de la interpretación y la comprensión.  Se centra principalmente en los textos bíblicos y la literatura sapiencial. Como tal, tiene poca relevancia para los estudios empresariales.

La fenomenología es la tradición filosófica que busca comprender el mundo a través de la experiencia directa de los fenómenos.

El Enfoque Interpretativo

  1. Ontología relativista.  Este enfoque percibe la realidad como algo intersubjetivo que se basa en significados y comprensiones en los niveles social y experiencial.
  2. Epistemología transaccional o subjetivista. Según este enfoque, las personas no pueden separarse de su conocimiento, por lo que existe un claro vínculo entre el investigador y el sujeto de la investigación.

Diferencias con la investigación positivista

Además de las diferencias paradigmáticas fundamentales en cuanto a los supuestos ontológicos y epistemológicos ya comentados, la investigación interpretativa y la positivista, según Littlejohn y Foss (2009) difieren en otros aspectos.

La investigación interpretativa emplea una estrategia de muestreo teórico

Aquí los lugares de estudio, los encuestados o los casos se seleccionan sobre la base de consideraciones teóricas y si se ajustan al fenómeno que se está estudiando. Por ejemplo, las prácticas sostenibles sólo pueden estudiarse en organizaciones que han implementado prácticas sostenibles, si poseen ciertas características que las hacen especialmente adecuadas para el estudio. Yn estudio de los impulsores de las innovaciones de las empresas debería incluir algunas empresas que son muy innovadoras y otras que son poco innovadoras, con el fin de establecer un contraste entre estas empresas, etc.

En cambio, la investigación positivista emplea el muestreo aleatorio (o una variación de esta técnica), en el que los casos se eligen al azar de una población, con fines de generalización. Por lo tanto, las muestras de conveniencia y las muestras pequeñas se consideran aceptables en la investigación interpretativa siempre que se ajusten a la naturaleza y el propósito del estudio, pero no en la investigación positivista.

El papel del investigador recibe una atención crítica en la investigación interpretativa

En algunos métodos, como la etnografía, la investigación de acción y la observación participante, el investigador se considera parte del fenómeno social. Su papel específico y su participación en el proceso de investigación deben quedar claros durante el análisis de los datos. En otros métodos, como la investigación de casos, el investigador debe adoptar una postura "neutral" o imparcial durante los procesos de recopilación y análisis de datos. Debe asegurarse de que sus sesgos o prejuicios personales no empañen la naturaleza de las inferencias subjetivas derivadas de la investigación interpretativa. Por otra parte, en la investigación positivista se considera que el investigador es externo e independiente del contexto de la investigación y no se presume que pueda sesgar la recogida de datos y los procedimientos de análisis.

El análisis interpretativo es holístico y contextual, en lugar de ser reduccionista y aislacionista

Las interpretaciones interpretativas tienden a centrarse en el lenguaje, los signos y los significados desde la perspectiva de los participantes implicados en el fenómeno social. Esto,  en contraste con las técnicas estadísticas que se emplean en gran medida en la investigación positivista. El rigor en la investigación interpretativa se ve en términos de enfoques sistemáticos y transparentes para la recogida y el análisis de datos. Esto más que en los puntos de referencia estadísticos para la validez del constructo o las pruebas de significación.

En la investigación interpretativa la recogida y el análisis de datos pueden ser simultáneos e iterativos

Por ejemplo, el investigador puede realizar una entrevista y codificarla antes de pasar a la siguiente. El análisis simultáneo ayuda al investigador a corregir posibles fallos en el protocolo de la entrevista o a ajustarlo para captar mejor el fenómeno de interés. El investigador puede incluso cambiar su pregunta de investigación original si se da cuenta de que es poco probable que sus preguntas de investigación originales generen conocimientos nuevos o útiles. Esta es una ventaja valiosa, aunque a menudo subestimada, de la investigación interpretativa. La misma no está disponible en la investigación positivista, en la que el proyecto de investigación no puede modificarse o cambiarse una vez iniciada la recogida de datos sin rehacer todo el proyecto desde el principio.

Características de la investigación interpretativa

Toda investigación interpretativa debe atenerse a un conjunto de principios comunes, que se describen a continuación.

Investigación naturalista

Los fenómenos sociales deben estudiarse en su entorno natural. Dado que la investigación interpretativa parte de la base de que los fenómenos sociales están situados en su contexto social y no pueden aislarse de él, las interpretaciones de dichos fenómenos deben basarse en su contexto sociohistórico. Esto implica que las variables contextuales deben observarse y tenerse en cuenta a la hora de buscar explicaciones a un fenómeno de interés. Sin embargo, la sensibilidad al contexto pueda limitar la generalización de las inferencias.

El investigador como instrumento

Los investigadores suelen estar inmersos en el contexto social que estudian y se consideran parte del instrumento de recogida de datos. Deben utilizar sus habilidades de observación, su confianza con los participantes y su capacidad para extraer la información correcta. Además, sus percepciones, conocimientos y experiencias personales del contexto social son fundamentales para interpretar con precisión el fenómeno de interés. Al mismo tiempo, los investigadores deben ser plenamente conscientes de sus prejuicios e ideas preconcebidas personales y no dejar que dichos prejuicios interfieran en su capacidad para presentar una imagen justa y precisa del fenómeno.

Análisis interpretativo

Las observaciones deben interpretarse a través de los ojos de los participantes integrados en el contexto social. La interpretación debe producirse en dos niveles. El primer nivel consiste en ver o experimentar el fenómeno desde las perspectivas subjetivas de los participantes sociales. El segundo nivel consiste en comprender el significado de las experiencias de los participantes para proporcionar una "descripción densa" o una historia narrativa rica del fenómeno de interés que pueda comunicar por qué los participantes actuaron de la manera en que lo hicieron.

Uso del lenguaje expresivo

La documentación del lenguaje verbal y no verbal de los participantes y el análisis de dicho lenguaje son componentes integrales del análisis interpretativo. El estudio debe garantizar que la historia se vea a través de los ojos de una persona, y no de una máquina. Debe representar las emociones y experiencias de esa persona, para que los lectores puedan entenderla y relacionarse con ella. El uso de imágenes, metáforas, sarcasmos y otras figuras retóricas es muy común en el análisis interpretativo.

Carácter temporal

La investigación interpretativa no suele buscar respuestas concretas, sino comprender o "dar sentido" a un proceso social dinámico que se desarrolla en el tiempo. Por lo tanto, este tipo de investigación requiere la implicación del investigador en el lugar de estudio durante un largo periodo de tiempo para captar toda la evolución del fenómeno de interés.

Círculo hermenéutico

La interpretación es un proceso iterativo que consiste en ir y venir de los fragmentos de las observaciones (texto) a la totalidad del fenómeno social (contexto). Así puede conciliar su aparente discordancia y construir una teoría que sea coherente con los diversos puntos de vista y experiencias subjetivas de los participantes integrados. Estas iteraciones entre la comprensión/significado de un fenómeno y las observaciones deben continuar hasta que se alcance la "saturación teórica". Cualquier iteración adicional no aporta más información sobre el fenómeno de interés.

Supuestos de la Perspectiva Interpretativa

La perspectiva interpretativa, según Saunders et al (2012), se basa en los siguientes supuestos:

El interpretativismo se inclina por la investigación cualitativa

No es posible dar respuestas precisas, sistemáticas y teóricas a problemas humanos complejos. Afirman que cada situación cultural e histórica es diferente y única y requiere el análisis de los contextos particulares y singularmente definidos en los que se inserta. Debido a las experiencias sociales, políticas, económicas y culturales específicas que subyacen a cada estudio, los resultados no pueden generalizarse. Sin embargo, aportan una mayor claridad sobre el modo en que las personas dan sentido a los fenómenos en un contexto específico, lo que contribuye a una mayor comprensión de la condición humana.

La vida humana sólo puede entenderse desde dentro

Las actividades humanas no pueden observarse desde una realidad externa. Por ello, el interpretativismo se centra en las experiencias subjetivas de las personas, en cómo éstas "construyen" el mundo social compartiendo significados y en cómo interactúan o se relacionan entre sí. Las construcciones sociales, como el lenguaje (incluidos los textos y los símbolos), la conciencia y los significados compartidos, se utilizan para acceder a la realidad y comprenderla.

El interpretativismo subraya que la realidad social es vista e interpretada por el individuo en función de las posiciones ideológicas que mantiene. Por lo tanto, el conocimiento se experimenta personalmente y no se adquiere o se impone desde el exterior. El paradigma interpretativo cree que la realidad tiene múltiples capas y es compleja y que un mismo fenómeno puede tener múltiples interpretaciones.

Al estudiar un fenómeno, se utilizan técnicas de investigación que nos ayuden a entender cómo las personas interpretan e interactúan dentro de su entorno social. El contexto social, las convenciones, las normas y los estándares de la persona o la comunidad en particular son elementos cruciales a la hora de evaluar y comprender el comportamiento humano. La verdad es relevante y está sujeta a estos elementos subjetivos. Por lo tanto, existen paralelismos con la hermenéutica y la fenomenología.

La vida social es un producto distintivamente humano

Los interpretativistas parten de la base de que la realidad no está determinada objetivamente, sino que se construye socialmente. El supuesto subyacente es que, al situar a las personas en sus contextos sociales, existe una mayor oportunidad de comprender las percepciones que tienen de sus propias actividades. La singularidad de una situación concreta es importante para comprender e interpretar los significados construidos.

El interpretativismo presta atención y valora lo que la gente dice, hace y siente, y cómo da sentido a los fenómenos investigados. El interpretativismo pone en primer plano el significado que los individuos o las comunidades asignan a sus experiencias. Por lo tanto, del proceso de investigación deben surgir patrones, tendencias y temas. El papel del investigador debe ser comprender las situaciones de la vida real desde el punto de vista de los que están dentro (los miembros del grupo objetivo de la investigación).

La mente humana es la fuente intencional del significado

La investigación interpretativa busca el significado en las actividades de los seres humanos. Es una forma de investigación cualitativa. De hecho, toda investigación cualitativa debe ser de naturaleza interpretativa. Aun así, la investigación interpretativa se distingue de la investigación cualitativa en general por su enfoque del diseño de la investigación, la formación de conceptos, el análisis de datos y las normas de evaluación. También se puede afirmar que es de naturaleza radical porque investiga sucesos o fenómenos de la vida real.

Al explorar la riqueza, la profundidad y la complejidad de los fenómenos, podemos empezar a desarrollar un sentido de la comprensión de los significados que las personas dan a los fenómenos y a su contexto social. Al descubrir cómo se construyen los significados, podemos comprender mejor los significados que se dan y así mejorar nuestra comprensión del conjunto.

El comportamiento humano se ve afectado por el conocimiento del mundo social

El interpretativismo propone que las realidades de los fenómenos son múltiples y no únicas, y que estas realidades pueden diferir en el tiempo y el lugar. A medida que aumenta nuestro conocimiento del mundo social y de las realidades que se construyen, se enriquece nuestro marco teórico y conceptual. Existe, pues, una relación bidireccional entre la teoría y la investigación. La teoría social informa nuestra comprensión de los problemas que, a su vez, nos ayuda a tomar decisiones de investigación y a dar sentido al mundo. La experiencia de la investigación y sus resultados también influyen en nuestra teorización. Inevitablemente, como teoría será abstracta, ya que da cuenta parcial del multifacético mundo social. Una teoría de este tipo permite a los investigadores vincular lo abstracto con lo concreto, lo teórico y lo empírico.

El mundo social no "existe" independientemente del conocimiento humano

Nuestra propia comprensión de los fenómenos nos influye constantemente en el tipo de preguntas que formulamos y en la forma de llevar a cabo nuestra investigación. Nuestro conocimiento y comprensión están siempre limitados a lo que hemos estado expuestos, a nuestras propias experiencias únicas y a los significados que hemos impartido. A medida que avanzamos en el proceso de investigación, nuestra humanidad y nuestros conocimientos nos informan y a menudo nos dirigen. Igualmente, menudo sutilezas como la intuición, los valores, las creencias o los conocimientos previos influyen en nuestra comprensión de los fenómenos investigados. Por tanto, concebir el mundo como algo externo e independiente de nuestro propio conocimiento y comprensión es ignorar la subjetividad de nuestro propio esfuerzo.

Para terminar, el objetivo último de la investigación intepretivista es ofrecer una perspectiva de una situación y analizar la situación estudiada para aportar una visión de la forma en que un grupo concreto de personas da sentido a su situación o a los fenómenos que encuentra.

Ventajas y desventajas del interpretativismo

Los datos primarios generados en los estudios interpretativos no pueden generalizarse, ya que los datos están muy influidos por el punto de vista y los valores personales. Por lo tanto, la fiabilidad y la representatividad de los datos también se ven perjudicadas en cierta medida.

Ventajas de la Investigación Interpretativa

Según Collins (2010), la investigación interpretativa tiene varias ventajas únicas.

  1. Es muy adecuada para explorar las razones ocultas que subyacen a procesos sociales complejos, interrelacionados o polifacéticos, como las relaciones entre empresas o la política entre oficinas, en los que las pruebas cuantitativas pueden ser sesgadas, inexactas o difíciles de obtener.
  2. Suelen ser útiles para la construcción de teorías en áreas sin teoría a priori o con una teoría insuficiente.
  3. También son adecuadas para estudiar acontecimientos o procesos específicos del contexto, únicos o idiosincrásicos.
  4. La investigación interpretativa también puede ayudar a descubrir preguntas y cuestiones de investigación interesantes y relevantes para una investigación posterior.

Desafíos de la Investigación Interpretativa

Al mismo tiempo, la investigación interpretativa también tiene su propio conjunto de desafíos.

  1. Este tipo de investigación suele requerir más tiempo y recursos que la investigación positivista. Esto en cuanto a la recogida de datos y los esfuerzos de análisis. Un número insuficiente de datos puede conducir a suposiciones falsas o prematuras, mientras que un número excesivo de datos puede no ser procesado eficazmente por el investigador.
  2. La investigación interpretativa requiere investigadores bien formados que sean capaces de ver e interpretar fenómenos sociales complejos desde las perspectivas de los participantes integrados y de conciliar las diversas perspectivas de estos participantes. Esto sin inyectar sus sesgos o preconceptos personales en sus inferencias.
  3. Es posible que no todos los participantes o fuentes de datos sean igualmente creíbles, imparciales o conocedores del fenómeno de interés, o que tengan agendas políticas no reveladas, lo que puede dar lugar a impresiones engañosas o falsas. La falta de confianza entre los participantes y el investigador puede impedir que los participantes se auto-representen de forma plena y honesta, y la creación de esa confianza lleva tiempo. El trabajo del investigador interpretativo consiste en "ver a través del humo" (agendas ocultas o sesgadas) y comprender la verdadera naturaleza del problema.
  4. Dada la naturaleza fuertemente contextualizada de las inferencias extraídas de la investigación interpretativa, dichas inferencias no se prestan bien a la replicabilidad o la generalización. Por último, la investigación interpretativa puede a veces no responder a las preguntas de interés de la investigación ni predecir comportamientos futuros.

Reflexión Final

En el lado positivo, gracias a la adopción del interpretativismo, se pueden estudiar con gran profundidad áreas de investigación cualitativa como las diferencias transculturales en las organizaciones, cuestiones de ética, liderazgo y análisis de los factores que influyen en el liderazgo, etc. Los datos primarios generados a través de los estudios del interpretivismo pueden asociarse a un alto nivel de validez porque los datos de dichos estudios tienden a ser fiables y honestos.

Por lo general, si sigues la filosofía de investigación del interpretativismo en tu tesis, la profundidad de la discusión de la filosofía de investigación depende del nivel de tus estudios. En el caso de una tesis de grado, basta con especificar que se sigue el enfoque interpretativo y describir la esencia de este enfoque en un breve párrafo. En el caso de un trabajo de fin de carrera, la discusión debe ampliarse en dos o tres párrafos para incluir la justificación de la elección del enfoque interpretativo.

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Referencias Bibliográficas

Myers, M.D. (2008) “Qualitative Research in Business & Management” SAGE Publications

Collins, H. (2010) “Creative Research: The Theory and Practice of Research for the Creative Industries” AVA Publications

Saunders, M., Lewis, P. & Thornhill, A. (2012) “Research Methods for Business Students” 6th edition, Pearson Education Limited

Littlejohn, S.W. & Foss, K.A. (2009) “Encyclopedia of Communication Theory” Vol.1, SAGE Publication

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