La investigación en psicología se puede centrar en fenómenos y procesos a varios niveles. Incluye fisiología, actividad cerebral y genética; percepción, cognición y comportamiento individual. De la misma manera abarca relaciones interpersonales e interacciones sociales y factores culturales, económicos, políticos y sociales más amplios.

Una cosa importante que hay que recordar sobre la investigación básica es que sus posibles aplicaciones podrían no ser obvias de inmediato. Durante las primeras fases de la investigación básica, los científicos podrían no ser capaces de ver cómo la información obtenida de la investigación teórica podría aplicarse a los problemas del mundo real. Sin embargo, este conocimiento fundamental es esencial. Al aprender tanto como sea posible sobre un tema, los investigadores son capaces de reunir lo que necesitan saber sobre un asunto para comprender plenamente el impacto que puede tener.

Por ejemplo, los primeros neurocientíficos realizaron estudios de investigación básica para entender cómo funcionan las neuronas.  Esto fue cuando los neurocientíficos comprendieron mejor cómo este funcionamiento neuronal afectaba al comportamiento. La comprensión del conocimiento básico del funcionamiento neuronal se hizo útil para ayudar a los individuos con trastornos mucho después de que esta investigación se hubiera completado.

Qué investigan los Psicólogos

Muchos psicólogos investigadores investigan aspectos del funcionamiento típico. Esto incluye cómo sentimos y percibimos el mundo que nos rodea, cómo tomamos decisiones y cómo nos desarrollamos a lo largo de la vida.

Los psicólogos investigadores comparten los hallazgos de sus investigaciones en una variedad de medios. Como ejemplo tenemos la publicación en revistas revisadas por pares, la presentación en conferencias y la realización de charlas en entornos académicos. Además de realizar estudios y experimentos, los psicólogos investigadores también pueden desempeñar funciones como educadores, profesionales y consultores.

La Investigación de Mehl y sus colegas

La investigación de Mehl y sus colegas está bien descrita por este modelo. Su pregunta fue si las mujeres son más habladoras que los hombres. Esta les fue sugerida tanto por los estereotipos de la gente como por las afirmaciones publicadas sobre la relativa locuacidad de las mujeres y los hombres.

Sin embargo, cuando revisaron la literatura de investigación, encontraron que esta cuestión no había sido adecuadamente abordada en los estudios científicos. Entonces realizaron un cuidadoso estudio empírico, analizaron los resultados encontrando muy poca diferencia entre mujeres y hombres. Posteriormente publicaron su trabajo para que formara parte de la literatura de investigación. Sin embargo, la publicación de su artículo no es el final de la historia. Su trabajo sugiere muchas nuevas preguntas sobre la fiabilidad del resultado, sobre las posibles diferencias culturales, etc. Probablemente serán asumidas por ellos y por otros investigadores inspirados por su trabajo.

Otros Ejemplos

Como otro ejemplo, a medida que los teléfonos celulares se fueron extendiendo durante el decenio de 1990, la gente comenzó a preguntarse si el uso de los teléfonos celulares tenía un efecto negativo en la conducción, y en qué medida. Muchos psicólogos decidieron abordar esta cuestión de forma científica.

De las investigaciones publicadas anteriormente se desprendía claramente que la realización de una simple tarea verbal perjudica el desempeño de una tarea perceptiva o motora realizada al mismo tiempo. Pero nadie había estudiado el efecto específico del uso del teléfono celular en la conducción. Bajo condiciones cuidadosamente controladas, estos investigadores compararon el desempeño de las personas al conducir mientras usaban un teléfono celular con su desempeño mientras no usaban un teléfono celular, tanto en el laboratorio como en la carretera.

Descubrieron que la capacidad de las personas para detectar los peligros de la carretera, el tiempo de reacción y el control del vehículo se veían afectados por el uso del teléfono celular. Cada nuevo estudio fue publicado y se convirtió en parte de la creciente literatura de investigación sobre este tema.

¿Quién lleva a cabo la investigación científica en psicología?

La investigación científica en psicología es generalmente realizada por personas con grados de doctorado generalmente el doctorado en filosofía [PhD]) y maestrías en psicología y campos relacionados. A menudo son apoyados por asistentes de investigación con licenciaturas u otra capacitación relevante. Algunos de ellos trabajan para organismos gubernamentales, asociaciones nacionales, organizaciones sin fines de lucro, o en el sector privado.

Sin embargo, la mayoría de ellas son profesores de colegios y universidades, que a menudo colaboran con sus estudiantes de posgrado y de licenciatura. Aunque algunos investigadores están capacitados y autorizados para ejercer la medicina clínica, especialmente los que realizan investigaciones en el ámbito de la psicología clínica, la mayoría no lo está.

En cambio, tienen experiencia en uno o más de los muchos otros subcampos de la psicología. Ejemplo de estos tenemos la neurociencia conductual, psicología cognitiva, psicología del desarrollo, psicología de la personalidad, psicología social, etc. Los investigadores de nivel doctoral pueden ser empleados para realizar investigaciones a tiempo completo. O, como muchos miembros de la facultad de los colegios y universidades, para realizar investigaciones además de impartir clases y servir a su institución y comunidad de otras maneras.

¿Sólo los psicólogos pueden realizar investigaciones en psicología?

Por supuesto, las personas también realizan investigaciones en psicología porque disfrutan de los retos intelectuales y técnicos que ello supone y de la satisfacción de contribuir al conocimiento científico del comportamiento humano. Es posible que también disfruten del proceso. Si es así, su universidad podría ofrecer oportunidades para participar en las investigaciones en curso, ya sea como asistente de investigación o como participante.

Por supuesto, puede que descubras que no disfrutas del proceso de realizar investigaciones científicas en psicología. Pero al menos comprenderás mejor de dónde proviene el conocimiento científico en psicología. Asimismo obtendrás una apreciación de sus fortalezas y limitaciones, y una conciencia de cómo puede aplicarse para resolver problemas prácticos en la psicología y la vida cotidiana.

Los propósitos más amplios de la investigación científica en psicología

La gente siempre ha sentido curiosidad por el mundo natural, incluyéndose a sí mismos y su comportamiento. De hecho, esto es probablemente el motivo por el que está estudiando psicología en primer lugar. La ciencia surgió de esta curiosidad natural y se ha convertido en la mejor manera de lograr un conocimiento detallado y preciso.

En un típico libro de texto de psicología introductoria, por ejemplo, se puede aprender sobre áreas corticales específicas para el lenguaje y la percepción.  También se puede aprender sobre la sorprendente tendencia de la gente a obedecer a quienes ocupan puestos de autoridad. Y la investigación científica continúa porque lo que sabemos ahora mismo sólo araña la superficie de lo que podemos saber.

La Investigación Científica

La investigación científica suele clasificarse como básica o aplicada. La investigación básica en psicología se lleva a cabo principalmente con el fin de lograr una comprensión más detallada y precisa del comportamiento humano. Esto sin tratar necesariamente de abordar ningún problema práctico en particular. Las investigaciones de Mehl y sus colegas entran en esta categoría. La investigación aplicada se realiza principalmente para abordar algún problema práctico.

Aunque la distinción entre investigación básica y aplicada es conveniente, no siempre está bien definida. Por ejemplo, la investigación básica sobre las diferencias entre los sexos en cuanto a la locuacidad podría eventualmente tener un efecto en la forma en que se practica la terapia matrimonial. La investigación aplicada sobre el efecto del uso de los teléfonos celulares en la conducción podría producir nuevos conocimientos sobre los procesos básicos de percepción, atención y acción.

5 Métodos de investigación utilizados en la psicología

Hay varios métodos de investigación diferentes que se utilizan en la psicología. El tipo de investigación que se utiliza depende de los objetivos de la misma.

Estudio de caso

Implica la observación de un individuo o un grupo de individuos durante un período de tiempo. El investigador entrevista al sujeto u observa su comportamiento y registra la información. Generalmente, este tipo de investigación psicológica se utiliza para mostrar cómo los principios o teorías de la psicología se utilizan en la práctica real. El método del estudio de casos se utiliza ampliamente en la formación profesional.

Experimento

Aunque se presenta como un tipo amplio de investigación que puede ser un componente de muchos métodos, el término aquí se utiliza para denotar un procedimiento específico. Hay además principios que intervienen en su empleo. Uno de ellos es la presencia de un grupo de control. Se trata de un individuo, o un grupo de individuos, que no es manipulado.

Otro principio es el control de las variables. Es decir, el experimento debe estar tan libre de datos extraños como sea posible. Un tercer principio es la consistencia de las mediciones. El cuarto principio es mostrar la causa y el efecto.

Estudio de observación

Es sistemática y cuidadosamente registrada. Este tipo de investigación puede utilizarse como precursor de otros tipos que se centran en una sola cuestión.

Encuesta

La encuesta es un enfoque de "escopeta" para la investigación. Se trata de un método cuantitativo que utiliza un muestreo aleatorio de sujetos y es probablemente el único método de investigación psicológica en el que se utiliza el azar.

Análisis del contenido

Este método de investigación consiste en observar los medios de comunicación como la prensa, la televisión, la radio y otros para la repetición de palabras o frases específicas, o incluso ideas.

Los métodos de investigación utilizados en la psicología dependen de los tipos de datos que se estudian y del objetivo y la amplitud de los estudios.

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