En términos generales, la ciencia está interesada en responder a preguntas y adquirir conocimientos sobre el universo observable. Para intentar satisfacer estos intereses se utilizan diversos métodos de investigación. Pero para esto es importante identificar los objetivos de la investigación científica.

Definición de Investigación

La investigación es un enfoque científico para responder a una pregunta de investigación, resolver un problema de investigación o generar nuevos conocimientos mediante una recopilación, organización y análisis sistemáticos y ordenados de datos con el objetivo final de que los resultados de la investigación sean útiles para la toma de decisiones.

Orígenes de la Palabra Investigación

La palabra "investigación" quizá tenga su origen en la antigua palabra francesa "recerchier" que significaba "buscar de nuevo". Supone implícitamente que la búsqueda anterior no ha sido exhaustiva y completa, y que por lo tanto hay que repetirla.

En la práctica, el término "investigación" se refiere a un proceso científico de generación de un horizonte inexplorado de conocimiento, cuyo objetivo es descubrir o establecer hechos, resolver un problema y llegar a una decisión.

¿Cuándo llamamos científica a una investigación?

Se dice que cualquier investigación es científica si:

Se basa en pruebas empíricas y medibles sujetas a principios específicos de razonamiento;

Consiste en observaciones, mediciones y experimentos sistemáticos;

Se basa en la aplicación de los métodos científicos y el aprovechamiento de la curiosidad;

Proporciona información y teorías científicas para la explicación de la naturaleza;

Posibilita las aplicaciones prácticas; y

Garantiza un análisis adecuado de los datos empleando técnicas estadísticas rigurosas.

La principal característica que distingue al método científico de otros métodos de adquisición de conocimientos es que los científicos tratan de dejar que la realidad hable por sí misma, apoyando una teoría cuando sus predicciones se confirman y desafiando una teoría cuando sus predicciones resultan falsas.

La investigación científica tiene funciones, características y objetivos multidimensionales.

Teniendo en cuenta estas cuestiones, afirmamos que la investigación en cualquier campo o disciplina:

Intenta resolver un problema de investigación;

Implica la recopilación de nuevos datos a partir de fuentes primarias o de primera mano, o la utilización de datos existentes para un nuevo propósito;

Se basa en experiencias observables o pruebas empíricas;

Exige una observación y descripción precisas;

Emplea procedimientos cuidadosamente diseñados y un análisis riguroso;

intenta encontrar una solución objetiva e imparcial al problema y se esfuerza por validar los métodos empleados

Es una actividad deliberada y sin prisas que es direccional pero que a menudo refina el problema o las preguntas a medida que avanza la investigación.

¿Qué comprende la Investigación Científica?

La investigación científica es una indagación original y sistemática que se lleva a cabo para aumentar los conocimientos existentes y la comprensión de lo desconocido para establecer hechos y principios. Algunos consideran la investigación como un viaje de descubrimiento de nuevos conocimientos.

Comprende la creación de ideas y la generación de nuevos conocimientos que conducen a nuevas y mejores percepciones y al desarrollo de nuevos materiales, dispositivos, productos y procesos. Debe tener el potencial de producir resultados lo suficientemente relevantes como para aumentar y sintetizar el conocimiento existente o corregir e integrar el conocimiento anterior.

Una buena investigación reflexiva produce teorías e hipótesis y beneficia cualquier intento intelectual de analizar hechos y fenómenos.

Características de la Investigación Científica

Teniendo en cuenta que la investigación en cualquier campo de indagación se lleva a cabo para proporcionar información que apoye la toma de decisiones en su área respectiva, resumimos algunas características deseables de la investigación:

La investigación debe centrarse en problemas prioritarios.

La investigación debe ser sistemática. Destaca que el investigador debe emplear un procedimiento estructurado.

Debe ser lógica. Sin manipular las ideas de forma lógica, el investigador científico no puede avanzar mucho en ninguna investigación.

La investigación debe ser reductora. Esto significa que las conclusiones de un investigador deben ponerse a disposición de otros investigadores para evitar que repitan la misma investigación.

La investigación debe ser replicable. Esto afirma que debe haber margen para confirmar los hallazgos de la investigación anterior en un nuevo entorno y en diferentes ambientes con un nuevo grupo de sujetos o en un momento diferente.

Debe ser generativa. Esta es una de las características más valiosas de la investigación, ya que responder a una pregunta lleva a generar muchas otras nuevas.

La investigación debe estar orientada a la acción. Es decir, debe estar orientada a alcanzar una solución que conduzca a la aplicación de sus conclusiones.

La investigación debe seguir un enfoque multidisciplinar integrado, es decir, se necesitan enfoques de investigación de más de una disciplina.

Debe ser participativa, implicando a todas las partes interesadas (desde los responsables políticos hasta los miembros de la comunidad) en todas las fases del estudio.

La investigación debe ser relativamente sencilla, oportuna y limitada en el tiempo, empleando un diseño comparativamente simple.

La investigación debe ser lo más rentable posible.

Los resultados de la investigación deben presentarse en los formatos más útiles para los administradores, los responsables de la toma de decisiones, los gestores empresariales o los miembros de la comunidad.

Objetivos de la investigación científica

Muchos investigadores coinciden en que los objetivos de la investigación científica son: descripción, predicción y explicación/comprensión. Algunos añaden a la lista de objetivos el control y la aplicación. Por ahora, me voy a centrar en la descripción, la predicción y la explicación/comprensión.

Descripción

La descripción se refiere a los procedimientos utilizados para definir, clasificar y categorizar los temas y sus relaciones. Las descripciones nos permiten establecer generalizaciones y universales. Al recopilar información sobre un gran grupo de personas, por ejemplo, un investigador puede describir el miembro medio o el rendimiento medio de un miembro del grupo específico estudiado.

La descripción de las observaciones de grandes grupos de personas no quita que haya diferencias importantes entre los individuos. Es decir, los investigadores se limitan a intentar describir a los sujetos o a los acontecimientos sobre la base de un rendimiento medio (en términos generales). Por otro lado, la descripción permite a los investigadores describir un solo fenómeno y/o las observaciones de una sola persona.

En la ciencia, las descripciones son sistemáticas y precisas. La investigación científica utiliza definiciones operativas. Las definiciones operativas caracterizan los acontecimientos, las cualidades y los conceptos en términos de operaciones observables o procedimientos utilizados para medirlos.

A los investigadores les interesa describir sólo lo que es relevante para el estudio. No les interesa describir las observaciones que son irrelevantes para la investigación.

Predicción

Además de desarrollar descripciones, los investigadores hacen predicciones. Las descripciones de los acontecimientos suelen servir de base para las predicciones. Las predicciones se hacen a veces en forma de hipótesis, que son predicciones tentativas y comprobables sobre las relaciones entre las variables. Las hipótesis suelen derivarse de teorías o conjuntos de conceptos interrelacionados que explican un conjunto de datos y hacen predicciones.

La predicción del rendimiento posterior es de especial importancia para los investigadores. Por ejemplo:

¿una dieta baja en calorías aumenta las posibilidades de vivir más tiempo?

¿Predice el promedio de calificaciones en la universidad el rendimiento que se obtendrá en la escuela de posgrado?

¿Los niveles altos de inteligencia predicen la evitación de sesgos cognitivos?

Cuando una variable puede utilizarse para predecir otra u otras variables, podemos decir que las variables están correlacionadas. Existe correlación cuando diferentes medidas varían juntas, lo que permite predecir los valores de una variable conociendo los valores de otra.

Hay que tener en cuenta que las predicciones se hacen con distintos grados de certeza. Los coeficientes de correlación indican el grado de relación entre las variables en términos de fuerza y dirección de la relación. En otras palabras, los coeficientes de correlación determinan el grado de covariación de las medidas.

Explicación/comprensión

Podría decirse que el objetivo más importante de la investigación científica es la explicación. La explicación se consigue cuando se identifica la causa o causas de un fenómeno. Para determinar la causa y el efecto son esenciales tres requisitos previos: la covariación de los acontecimientos, una secuencia temporal adecuada y la eliminación de causas alternativas plausibles.

Covariación de acontecimientos (relación)

Las variables deben estar correlacionadas. Para determinar la relación de dos variables, hay que determinar si la relación podría producirse debido al azar. Los observadores legos no suelen ser buenos jueces de la presencia de relaciones, por lo que se utilizan métodos estadísticos para medir y probar la existencia y la fuerza de las relaciones.

Secuencia temporal adecuada (precedencia temporal)

Para que 1 sea la causa de 2, 1 debe preceder a 2. La causa debe preceder al efecto.

Eliminación de causas alternativas plausibles (no espurias, o genuinas)

Para que una relación entre A y B no sea espuria, no debe haber una C que cause tanto A como B de manera que la relación entre A y B desaparezca una vez que se controle C.

La condición más difícil de cumplir a la hora de determinar las relaciones de causa y efecto es la eliminación de otras causas plausibles.

Operaciones básicas de la Investigación Científica

La investigación científica en cualquier campo de estudio implica tres operaciones básicas:

Recogida de datos;

Análisis de datos;

Redacción de informes.

La recogida de datos consiste en observar, medir y registrar los datos o la información.

El análisis de datos, por su parte, se refiere a la ordenación y organización de los datos recogidos para poder averiguar su significado y generalizar sobre ellos.

La redacción del informe es el último paso del estudio. Su objetivo es transmitir la información contenida en él a los lectores o a la audiencia.

Si se anota, por ejemplo, el hábito de lectura de periódicos de un grupo de residentes en una comunidad, eso sería la recopilación de datos.

Si a continuación divide a estos residentes, digamos, en tres categorías, "habitual", "ocasional" y "nunca", habrá realizado un sencillo análisis de datos. Los resultados pueden presentarse ahora en forma de informe.

El lector de su informe podrá saber qué porcentaje de personas de la comunidad no lee nunca ningún periódico, etc.

Motivación para la investigación ¿Qué es lo que motiva a una persona a investigar?

Una persona puede estar motivada para realizar actividades de investigación porque:

Puede tener un interés y una curiosidad genuinos por el conjunto de conocimientos existentes y la comprensión del problema;

Busca respuestas a preguntas que hasta ahora no han tenido respuesta y trata de desvelar la verdad;

Las herramientas y técnicas existentes a las que tiene acceso, así como otras, pueden necesitar modificaciones y cambios para adaptarse a las necesidades actuales.

Se podría investigar para asegurar

Mejores medios de vida;

Un mejor desarrollo de la carrera profesional;

Una mayor posición, prestigio y dignidad en la sociedad;

Logros académicos que conduzcan a títulos superiores;

La autogratificación.

Todos los implicados en los procesos anteriores se benefician de los resultados de la investigación. No hay casi ninguna acción en la vida cotidiana que no dependa de una investigación previa.

La investigación en cualquier campo de indagación nos proporciona los conocimientos y las habilidades que necesitamos para resolver los problemas y hacer frente a los retos de un entorno de toma de decisiones que avanza rápidamente.

Cualidades deseables de la Investigación Científica

Una buena investigación es aquella que genera datos fiables. Está realizada por profesionales y puede utilizarse de forma fiable para la toma de decisiones.

Por lo tanto, es de vital importancia que la investigación sea aceptable para el público, para lo cual la investigación debe poseer algunas cualidades deseables en cuanto a su propósito, proceso de investigación, diseño de la investigación, cuestiones éticas, limitaciones, resultados o hallazgos, conclusiones, recomendaciones y las experiencias del investigador.

A continuación enumeramos algunas cualidades que debe poseer una buena investigación.

Propósito claramente definido

Una buena investigación debe tener sus propósitos claramente definidos y sin ambigüedades.

El problema en cuestión o la decisión que hay que tomar deben estar delimitados con la mayor claridad posible para demostrar la credibilidad de la investigación.

Proceso de investigación detallado

Los procedimientos de investigación utilizados deben describirse con suficiente detalle para que otros investigadores puedan repetir la investigación en una fecha posterior.

Si no se hace así, resulta difícil o imposible estimar la validez y fiabilidad de los resultados. Esto debilita la confianza de los lectores.

Cualquier recomendación que se haga a partir de una investigación de este tipo recibe, justificadamente, poca atención por parte de los responsables políticos y de su aplicación.

Diseño de la investigación previsto

El diseño procedimental de la investigación debe planificarse cuidadosamente para obtener resultados lo más objetivos posible.

Para ello, hay que tener cuidado de que se garantice la representatividad de la muestra, se haya buscado exhaustivamente en la literatura pertinente, se hayan seguido controles experimentales, siempre que sea necesario, y se haya minimizado el sesgo personal en la selección y el registro de los datos.

Cuestiones éticas consideradas

El diseño de una investigación siempre debe salvaguardar la posibilidad de causar daños mentales y físicos no sólo a los participantes, sino también a quienes pertenecen a sus organizaciones.

También hay que considerar cuidadosamente las situaciones de investigación en las que existe la posibilidad de explotación, invasión de la privacidad y pérdida de la dignidad de todos los que participan en el estudio.

Limitaciones reveladas

El investigador debe informar con total honestidad y franqueza de cualquier fallo en el diseño del procedimiento; siguió y proporcionó estimaciones de sus efectos en los hallazgos.

Esto aumenta la confianza de los lectores y finalmente hace que el informe sea aceptable para la audiencia. Se puede cuestionar legítimamente el valor de la investigación cuando no se informa de las limitaciones.

Se garantiza un análisis adecuado

Un análisis adecuado revela la importancia de los datos y ayuda al investigador a comprobar la fiabilidad y validez de sus estimaciones.

Por lo tanto, los datos deben analizarse con el debido rigor estadístico para ayudar al investigador a llegar a conclusiones firmes.

Cuando se han empleado métodos estadísticos, debe estimarse la probabilidad de error y aplicarse criterios de significación estadística.

Presentación inequívoca de los resultados

La presentación de los resultados debe ser exhaustiva, de fácil comprensión para los lectores, y estar organizada de manera que éstos puedan localizar fácilmente los resultados críticos y centrales.

Conclusiones y recomendaciones justificadas

Una investigación adecuada siempre especifica las condiciones en las que las conclusiones de la investigación parecen ser válidas.

Por lo tanto, es importante que cualquier conclusión que se extraiga y las recomendaciones que se hagan se basen únicamente en los resultados del estudio.

No deben hacerse inferencias ni generalizaciones más allá de los datos. Si esto no se cumpliera, la objetividad de la investigación tendería a disminuir, lo que redundaría en la confianza en los hallazgos.

Las experiencias del investigador deben estar reflejadas

El informe de investigación debe contener información sobre la cualificación de los investigadores.

Si el investigador tiene experiencia, una buena reputación en la investigación y es una persona íntegra, es probable que su informe sea muy valorado. Los responsables políticos se sienten seguros a la hora de poner en práctica las recomendaciones formuladas en dichos informes.

Precauciones en la investigación

Tanto si un investigador realiza una investigación aplicada o básica o de cualquier otro tipo, debe tomar las precauciones necesarias para garantizar que la investigación que realiza es pertinente, oportuna, eficiente, precisa y ética.

La investigación se considera pertinente si anticipa el tipo de información que necesitarán los responsables de la toma de decisiones, los científicos o los políticos.

La investigación oportuna se realiza a tiempo para influir en las decisiones.

Es eficiente cuando es de la mejor calidad por el mínimo gasto, y el estudio es apropiado para el contexto de la investigación.

La investigación se considera precisa o válida cuando la interpretación puede dar cuenta tanto de las consistencias como de las inconsistencias de los datos.

La investigación es ética cuando puede promover la confianza, ejercer el cuidado, garantizar las normas y proteger los derechos de los participantes en el proceso de investigación.

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Referencias Bibliográficas

Petersdorf, R. G. 1982. “Preventing and investigating fraud in research.” Journal of Medical Education 57:880-81.

Romberger, J. 2000. Learning to Write is an Integral Part of Writing to Learn in the Sciences. En: https://owl.purdue.edu/

Scharnhorst A, Garfield E. "Tracing Scientific Influence" Dynamics of Socio-Economic Systems, Vol:2:1, p.1-33, 2010
http://garfield.library.upenn.edu/papers/tracingscientificinfluence2010.pdf

 

Los Objetivos de la Investigación Científica

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