Un problema de investigación es una cuestión específica, una dificultad, una contradicción o una laguna en el conocimiento que se pretende abordar en la investigación. Puedes buscar problemas prácticos para contribuir al cambio o problemas teóricos para ampliar los conocimientos.

Ten en cuenta que algunas investigaciones harán ambas cosas, pero normalmente el problema de investigación se centra en una u otra.  El tipo de problema de investigación que elijas depende de tu tema de interés general y del tipo de investigación que quieras hacer.

Este artículo te ayuda a identificar y refinar un problema de investigación. Cuando escribas tu propuesta o introducción de investigación, tendrás que formularla como un planteamiento de problema y/o preguntas de investigación.

¿Por qué es importante el problema de investigación?

Tu tema es interesante y tienes muchas cosas que decir sobre él, pero esto no es una base suficientemente sólida para la investigación académica. Sin un problema de investigación bien definido, lo más probable es que acabes con un proyecto desenfocado e inabarcable.

Es posible que acabes repitiendo lo que ya han dicho otras personas, tratando de decir demasiado, o haciendo una investigación sin un propósito y una justificación claros. Necesitas un problema para hacer una investigación que aporte ideas nuevas y relevantes.

Tanto si estás planificando tu tesis, como si estás empezando un trabajo de investigación o escribiendo una propuesta de investigación, el problema de investigación es el primer paso para saber exactamente qué vas a hacer y por qué.

Tipos y contenido

Según Babbie (2007), existen cuatro conceptualizaciones generales de un problema de investigación en las ciencias sociales:

Problema de investigación casuista

Este tipo de problema se relaciona con la determinación del bien y el mal en cuestiones de conducta o de conciencia mediante el análisis de dilemas morales a través de la aplicación de reglas generales y la cuidadosa distinción de casos especiales.

Problema de investigación de diferencias

Suele plantear la pregunta: "¿Existe una diferencia entre dos o más grupos o tratamientos?". Este tipo de planteamiento del problema se utiliza cuando el investigador compara o contrasta dos o más fenómenos.

Problema de investigación descriptivo

Suele plantear la pregunta "¿qué es...?" con el propósito subyacente de describir una situación, estado o existencia de un fenómeno específico.

Problema de investigación relacional

Sugiere una relación de algún tipo entre dos o más variables a investigar. El propósito subyacente es investigar cualidades/características que están conectadas de alguna manera.

¿Qué debe contener el planteamiento del problema?

Un planteamiento de problema en las ciencias, según Todd (1999), debe contener:

Una introducción que ayude a garantizar que el lector mantendrá el interés a lo largo del estudio

Una declaración de originalidad [por ejemplo, la mención de un vacío de conocimiento, que se apoyaría en la revisión de la literatura].

Una indicación del enfoque central del estudio, y

Una explicación de la importancia del estudio o de los beneficios que se derivarán de la investigación del problema.

Fuentes de problemas para la investigación

La identificación de un problema para estudiar puede ser un reto, no porque haya una falta de temas que puedan ser investigados, sino debido al objetivo de formular un planteamiento de problema socialmente relevante e investigable que sea único y no duplique simplemente el trabajo de otros. Para facilitar la selección de un problema a partir del cual construir un estudio de investigación, considere estas tres amplias fuentes de inspiración:

Deducciones de la teoría

Se trata de deducciones hechas a partir de la filosofía social o de generalizaciones plasmadas en la vida en sociedad con las que el investigador está familiarizado. Estas deducciones del comportamiento humano se encajan después en un marco de referencia empírico a través de la investigación. A partir de una teoría, la investigación puede formular un problema de investigación o una hipótesis que indique los resultados esperados en determinadas situaciones empíricas. La investigación se plantea la siguiente pregunta "¿Qué relación entre las variables se observará si la teoría resume adecuadamente el estado de cosas?". A continuación, se puede diseñar y llevar a cabo una investigación sistemática para evaluar si los datos empíricos confirman o rechazan la hipótesis y, por tanto, la teoría.

Perspectivas interdisciplinarias

La identificación de un problema que constituya la base de un estudio de investigación puede provenir de movimientos académicos y becas originadas en disciplinas ajenas a su área de estudio principal. Una revisión de la literatura pertinente debería incluir el examen de la investigación de disciplinas relacionadas, lo que puede exponerle a nuevas vías de exploración y análisis. Un enfoque interdisciplinario a la hora de seleccionar un problema de investigación ofrece la oportunidad de construir una comprensión más exhaustiva de una cuestión muy compleja que la que podría proporcionar una sola disciplina.

Entrevistar a los profesionales

La identificación de los problemas de investigación sobre determinados temas puede surgir de las conversaciones formales o informales con los profesionales, que proporcionan una visión de las nuevas direcciones de la investigación futura y de cómo hacer que los resultados de la investigación sean cada vez más relevantes para la práctica. Los debates con expertos en la materia, como profesores, trabajadores sociales, proveedores de atención sanitaria, etc., ofrecen la oportunidad de identificar problemas prácticos del "mundo real" que pueden ser poco estudiados o ignorados en los círculos académicos. Este enfoque también proporciona algunos conocimientos prácticos que pueden ayudar en el proceso de diseño y realización de su estudio.

Experiencia personal

Sus experiencias cotidianas pueden dar lugar a problemas dignos de investigación. Piense de forma crítica en sus propias experiencias y/o frustraciones con un problema de la sociedad, de su comunidad o de su vecindario. Esto puede derivarse, por ejemplo, de la observación deliberada de ciertas relaciones para las que no hay una explicación clara o de ser testigo de un acontecimiento que parece perjudicial para una persona o grupo o que se sale de lo normal.

Literatura relevante

La selección de un problema de investigación puede derivarse a menudo de una revisión extensa y exhaustiva de la investigación pertinente asociada a su área de interés general. Esto puede revelar dónde quedan lagunas en nuestra comprensión de un tema. La investigación puede llevarse a cabo para

1) llenar esas lagunas de conocimiento.

2) evaluar si las metodologías empleadas en estudios anteriores pueden adaptarse para resolver otros problemas.

3) determinar si un estudio similar podría realizarse en un área temática diferente o aplicarse a una muestra de estudio distinta [es decir, a diferentes grupos de personas].

Además, los autores suelen concluir sus estudios señalando las implicaciones para futuras investigaciones; esto también puede ser una valiosa fuente de problemas a investigar.

Pasos para establecer un problema de investigación

Denscombe (2007), propone los siguientes pasos para establecer un problema de investigación:

Paso 1: Identificar un área problemática amplia

Al debatir y leer sobre tu tema, busca aspectos poco explorados y áreas de preocupación, conflicto o controversia. Tu objetivo es encontrar un hueco que tu proyecto de investigación pueda llenar.

Problemas de investigación práctica

Si estás realizando una investigación práctica, puedes identificar un problema leyendo informes, haciendo un seguimiento de investigaciones anteriores y hablando con personas que trabajan en el campo u organización correspondiente. Podrías buscar:

Problemas de rendimiento o eficiencia en una organización

Procesos que podrían mejorarse en una institución

Áreas de preocupación entre los profesionales de un campo

Dificultades a las que se enfrentan determinados grupos de personas en la sociedad

Si tu investigación está relacionada con un trabajo o unas prácticas, tendrás que encontrar un problema de investigación que tenga relevancia práctica para la organización.

Ejemplos de problemas prácticos de investigación

La participación electoral en la región X ha disminuido, en contraste con el resto del país.

El departamento A de la empresa B tiene una alta tasa de rotación de personal, lo que afecta a la productividad y a la cohesión del equipo.

La organización sin ánimo de lucro Y se enfrenta a un déficit de financiación que obliga a recortar algunos de sus programas.

Problemas de la investigación teórica

La investigación teórica se centra en ampliar el conocimiento y la comprensión en lugar de contribuir directamente al cambio. Puedes identificar un problema de investigación leyendo investigaciones, teorías y debates recientes sobre tu tema para encontrar una laguna en lo que se sabe actualmente sobre él. Podrías buscar:

Un fenómeno o contexto que no haya sido estudiado en profundidad

Una contradicción entre dos o más perspectivas

Una situación o relación que no se comprenda bien

Una cuestión inquietante que aún no se ha resuelto

Los problemas teóricos suelen tener consecuencias prácticas, pero no se centran en la resolución de un problema inmediato en un lugar concreto (aunque podría adoptar un enfoque de estudio de caso para la investigación).

Ejemplos de problemas de investigación teórica

No se conocen bien los efectos de la deficiencia de vitamina D a largo plazo en la salud cardiovascular.

La relación entre el género, la raza y la desigualdad de ingresos aún no se ha estudiado detenidamente en el contexto de la economía milenaria de los gigas.

Los historiadores del nacionalismo escocés no se ponen de acuerdo sobre el papel del Imperio Británico en el desarrollo de la identidad nacional de Escocia.

Paso 2: Conocer mejor el problema

A continuación, hay que averiguar lo que ya se sabe sobre el problema y señalar el aspecto exacto que abordará su investigación.

Contexto y antecedentes

¿A quién afecta el problema?

¿Se trata de un problema de larga data o es un problema recién descubierto?

¿Qué investigaciones se han realizado ya?

¿Se han propuesto soluciones?

¿Cuáles son los debates actuales sobre el problema y qué cree que falta en ellos?

Especificidad y relevancia

¿En qué lugar, época y/o personas concretas se va a centrar?

¿Qué aspectos no podrá abordar?

¿Cuáles serán las consecuencias si no se resuelve el problema?

¿A quién beneficiará la resolución del problema (por ejemplo, a la dirección de una organización o a futuros investigadores)?

Ejemplo de problema de investigación específico

La organización sin ánimo de lucro X se ha centrado en conservar su base de apoyo actual, pero no sabe cuál es la mejor manera de dirigirse a posibles nuevos donantes. Para poder continuar con su labor, la organización necesita investigar estrategias de recaudación de fondos más eficaces.

Una vez acotado el problema, el siguiente paso es formular el planteamiento del problema y las preguntas o hipótesis de investigación.

Errores a evitar

Cuidado con los razonamientos circulares. No afirme que el problema de investigación es simplemente la ausencia de lo que usted propone. Por ejemplo, si propone: "El problema de esta comunidad es que no tiene hospital".

Esto sólo conduce a un problema de investigación en el que:

La necesidad es de un hospital

El objetivo es crear un hospital

El método es planificar la construcción de un hospital, y

La evaluación es medir si hay o no un hospital.

Este es un ejemplo de un problema de investigación que no supera la prueba del "¿y qué?" porque no revela la relevancia de por qué se está investigando el problema de no tener un hospital en la comunidad [por ejemplo, hay un hospital en la comunidad a diez millas de distancia] y porque el problema de investigación no dilucida la importancia de por qué se debe estudiar el hecho de que no exista un hospital en la comunidad [por ejemplo, ese hospital en la comunidad a diez millas de distancia no tiene sala de urgencias].

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Referencias Bibliográficas

Babbie, E. R. 2007. The basics of social research (4th ed.). Australia: Thomson/Wadsworth.

Denscombe, Martyn. 2007. The good research guide for small-scale social research projects. 3rd ed. Maidenhead, UK: Open University Press.

Todd, Roy. 1999. Review of The good research guide for small-scale social research projects, by Martyn Denscombe. Sociology -The Journal of the British Sociologica

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